Uma grande diferença entre os cavaleiros do trabalho e a federação americana do trabalho foi

Havia três diferenças importantes entre os Cavaleiros do Trabalho e a AFL.

  1. Os Cavaleiros eram uma união geográfica de classes. Como Bill Haywood define, um sindicato de classes "tenta organizar todos os trabalhadores contra todos os empregadores". A AFL não é um sindicato, mas uma aliança frouxa das burocracias nacionais de vários sindicatos nacionais, em ocupações ou indústrias particulares. Se a AFL fosse um sindicato de classes, haveria uma convenção em que trabalhadores de todos os sindicatos elegessem delegados para formar um programa e agenda de ação em toda a classe para toda a classe trabalhadora. Os Cavaleiros tinham sindicatos locais geográficos - “assembléias locais” - que reuniam trabalhadores entre empregadores ou setores. A AFL foi formada como uma revolta pelos principais líderes sindicais contra o sindicalismo de classe dos Cavaleiros.
  2. Isso está relacionado ao fato de os Cavaleiros do Trabalho advogarem uma forma inclusiva de sindicalismo que aceitava mulheres e trabalhadores negros. Assim, eles tentaram construir um sindicato de trabalhadores majoritariamente negros na indústria açucareira da Louisiana (destruídos por vigilantes armados racistas que assassinaram mais de 50 trabalhadores negros). Os Cavaleiros não foram consistentes quanto a isso. Eles apoiaram a Lei de Exclusão Oriental, que proibia a imigração chinesa. Enquanto isso, muitos dos sindicatos da AFL excluíam mulheres ou tinham políticas de afiliação “somente para brancos”. Dois slogans dos Cavaleiros eram "Uma Grande União" e "Uma Lesão a Um é Lesão a Todos". Estes são slogans sindicalistas de classe.
  3. Os Cavaleiros tinham uma ideologia anticapitalista e defendiam uma "comunidade cooperativa" - uma visão de um tipo de economia socialista de mercado das cooperativas. Os Cavaleiros organizaram cooperativas e construíram sindicatos. A AFL, por outro lado, aceitou o sistema capitalista e, eventualmente, os líderes desenvolveram uma ideologia de "parceria", de tentar agir como "parceiros" dos empregadores, em vez de um movimento de luta contra os empregadores.