Contraste é a diferença entre as áreas mais escuras e mais claras de uma imagem.

Quando você aumenta o contraste, torna os pretos mais escuros e os brancos mais brilhantes. Diminuir o contraste faz o oposto. Se você olhar para o histograma, verá a base da curva da campainha se expandir para fora à medida que o contraste aumenta e contrai-se à medida que o contraste diminui.

Por que fazer isso?

O alcance dinâmico do sensor da câmera pode ser de 14 paradas. O dia lá fora pode ser plano, por exemplo, nebuloso, onde não há preto claro e branco claro, apenas tons de cinza cobrindo talvez 5 a 6 paradas. O histograma mostra muitos pixels no meio, mas nada no lado branco e nada no lado preto. Portanto, quando você tira uma foto, pode decidir que precisa de mais contraste, porque deseja que a impressão tenha algumas áreas em preto e branco. À medida que você aumenta o contraste, os pixels são espalhados da proximidade para o meio, na direção de branco e preto. Essa redistribuição simula como seria a cena em um dia com menos neblina.

Vamos tomar a situação oposta. Você está do lado de fora ao sol da tarde e tira uma foto que cobre toda a faixa dinâmica do sensor da câmera. Você tem pretos muito fortes e brancos muito fortes. O problema é que nenhuma impressora pode colocar toda essa faixa dinâmica no papel, que possui uma faixa dinâmica de impressão de talvez 7 ou 8 paradas. Então o que acontece é que o intervalo superior e inferior dos detalhes da sua foto é cortado, ou seja, os brancos perdem todos os detalhes e nada é impresso e as áreas mais escuras ficam totalmente pretas. Para recuperar essas áreas para impressão, você precisa diminuir o contraste da imagem que redistribui os pixels em cada extremidade do intervalo dinâmico em direção ao meio. Depois de reduzir o contraste, você terá detalhes nas áreas escuras e brilhantes da fotografia.

Em softwares fotográficos como Aperture, Photoshop e Lightroom, para citar alguns títulos populares, existem ajustes de contraste adicionais que afetam partes do contraste da imagem. Por exemplo, se os realces são bons, mas os escuros estão um pouco escuros para mostrar detalhes, você pode fazer um ajuste de sombra ou destacar os pretos. Se os destaques estiverem um pouco cortados, você poderá recuperar os destaques ou reduzir os brancos. Esses também são ajustes de contraste, mas seu impacto está em uma área isolada do histograma, afetando uma redistribuição de pixels para a esquerda (escuridão) ou direita (luzes) da área central (tons médios). Para um controle ainda mais preciso, alguns softwares têm ajustes de curva onde você escolhe sua própria área para ajustar.